Fragon (Faux houx)

Nom binominal : Ruscus aculeatus

Classification phylogénétique
Ordre : Asparagales
Famille : Asparagacées

Le Fragon faux houx ou Petit-houx (Ruscus aculeatus) est une espèce d'arbustes dioïques poussant dans l'aire méditerranéenne-atlantique.

Autres noms vernaculaires : fragon piquant, épine de rat, buis piquant, fragonnette, gringon, vergandier ou houx-frelon. En gallo, fragon se dit hagun ou hayen, selon les prononciations.

Ruscus aculeatus est un sous-arbrisseau sempervirent de moins d'un mètre de hauteur. C'est un arbuste rhizomateux, très ramifié, aux rameaux secondaires alternes transformés en cladodes ovales terminés par une épine.

Il porte des petites fleurs verdâtres à six tépales (trois grands et trois petits). Dioïque, la floraison a lieu de septembre à avril. Les fleurs, solitaires ou groupées par deux, sont disposées sous les cladodes, c'est-à-dire les rameaux transformés en feuilles. Les fruits sont des baies rouges. Les graines se trouvent dans des baies et sont disséminées par les animaux (Endozoochorie).

Appelé "gringon" en gascon bordelais, le fragon servait à la fabrication de balais rustiques, il est à l'origine du terme populaire "gringonner", synonyme de "balayer".

Intérêt culinaire

Les jeunes pousses sont comestibles, crues ou cuites, comme des asperges sauvages. En revanche, les baies sont toxiques.

Propriétés médicinales

Au Ier siècle, le médecin et botaniste grec Dioscoride préconisait le fragon contre les calculs de la vessie et les douleurs menstruelles.

Au Moyen Âge, on apprécie ses pouvoirs diurétiques. Il entre même dans la composition du célèbre sirop apéritif des cinq racines.

La plante tombe pourtant dans l'oubli au début du XXe siècle, avant que des travaux scientifiques ne mettent en évidence ses remarquables propriétés sur le système veineux et déclenchent un regain d'intérêt en recherche médicale. Le rhizome a des vertus circulatoires, car il est diurétique et vasoconstricteur d'où le surnom de « plante des jambes légères ». La racine est émolliente. Elle contient un glycoside stéroïdien, la ruscogénine, utilisé dans des pommades pour les hémorroïdes (Ruscorectal) ou les poches sous les yeux (en association avec la quercétine). Le petit houx renferme un saponoside et du nitrate de potassium. Il est peu toxique et a des propriétés apéritives et fébrifuges.