Epurge

Nom binominal : Euphorbia lathyris

Classification phylogénétique
Ordre : Malpighiales
Famille : Euphorbiacées

Noms communs : épurge, purge, euphorbe des jardins, euphorbe épurge, ou encore herbe à la taupe.

L'épurge est une plante herbacée bisannuelle assez commune en Europe. Comme toutes les euphorbes, la plante laisse s'écouler un latex blanc quand on la coupe.

Étymologie

Le nom « épurge » vient de l’ancien français espurgier, expurger, en référence aux propriétés purgatives des graines.

C’est une plante rudérale qui se rencontre dans les friches, les décombres, au voisinage des habitations et dans les jardins.

Elle a un port très particulier : une tige dressée, droite, simple, creuse, se ramifiant seulement vers son sommet et portant des feuilles opposées décussées, c’est-à-dire disposées par paires en croix, à l’horizontale. La hauteur de la plante est de 30 à 150 cm. Les fleurs sont de petites inflorescences condensées (cyathes), dont les glandes ont ici une forme de croissant à cornes courtes. Les fleurs, jaunes ou verdâtres, sont réunies en grandes ombelles à 4-6 rayons qui se subdivisent plusieurs fois. Les bractées, libres, qui marquent ces bifurcations ont une forme ovale différente de celle des feuilles. L'involucre à la base des ombelles est composée de 4 bractées réunies en croix. Les fruits (capsules), de la taille d’une grosse câpre (jusqu'à 2 cm), sont formés de trois parties arrondies, lisses, spongieuses. Les graines globuleuses sont brunes, rugueuses.

Propriétés médicinales

Les graines ont été utilisées comme purgatif, plutôt violent. Le latex a servi à traiter les verrues. L’épurge est une plante toxique. Le contact du latex avec la peau crée une irritation assez rapide et persistante. En cas d’ingestion, des brûlures des muqueuses de la bouche et de l’œsophage sont à craindre ainsi que des douleurs d’estomac pouvant entraîner des vomissements.

Autres utilisations

L’épurge est censée faire fuir les taupes. Cette réputation est due au latex corrosif qui irrite le nez de la taupe (elle n’apprécie pas que l’on introduise une tige fraîche cassée dans sa galerie…). Un extrait fermenté d’épurge versé à l’entrée des galeries a également un effet répulsif pour les taupes.

L'huile extraite des graines a été utilisée pour l'éclairage.