Figuier de Barbarie

Nom binominal : Opuntia ficus-indica

Classification phylogénétique
Ordre : Caryophyllales
Famille : Cactacées

Le Figuier de Barbarie (Opuntia ficus-indica) est une espèce originaire du Mexique, qui s'est naturalisée dans d'autres continents, notamment le pourtour méditerranéen. Il produit un fruit comestible appelé figue de Barbarie.

Il est présent sur le blason mexicain.

C'est une plante arborescente qui peut atteindre de 3 à 5 mètres de haut. Son organisation en cladodes, couramment appelés "raquettes", est particulière.  Il s'agit de tiges modifiées de forme aplatie, de 30 à 40 cm de long sur 15 à 25 cm de large et de 1,5 à 3 cm d'épaisseur. Unis les uns aux autres, ils tendent à former des branches. Ceux de la base se lignifient pour former au-delà de la quatrième année de croissance un véritable tronc. Ces cladodes assurent la fonction chlorophyllienne à la place des feuilles, et sont recouvertes d'une cuticule céreuse (la cutine), qui limite la transpiration et les protège contre les prédateurs. Les glochides, fines épines de quelques millimètres, de couleur brunâtre, se décrochent facilement, mais munis de minuscules écailles en forme d'hameçons s'implantent solidement dans la peau et sont très difficiles à retirer. Ils se cassent facilement quand on cherche à les enlever. Ils sont toujours présents y compris dans les variétés inermes.

Les fleurs sont à ovaire infère, uniloculaire. Le pistil est surmonté d'un stigmate multiple. Les étamines sont très nombreuses. Les sépales peu apparents et les pétales bien visibles de couleur jaune orange.

La figue de Barbarie, est une baie charnue, uniloculaire, à nombreuses graines (polyspermique) dont le poids peut varier de 150 à 400 g.

Utilisation alimentaire

Le fruit est comestible. Il est très riche en vitamine C (0,04 % du jus). On consomme les jeunes raquettes comme légumes (les nopalitos, au Mexique). Elles sont riches en vitamine C, cuivre, magnésium, fer...

La figue de Barbarie a un effet notoire de réduction des taux de glucose sanguin, de cholestérol et de triglycérides sanguins.

La figue de Barbarie est un puissant antidiarrhéique et un constipant.

L'huile de figue de Barbarie est riche en vitamines et minéraux, ainsi qu’en actifs réputés pour leurs propriétés antioxydantes, agissant contre le vieillissement cutané. Les pouvoirs de cette huile dépasseraient ceux de l’huile d’argan. Elle a des propriétés cicatrisantes. Elle est utilisée en crème de jour, après-soleil, antirides