Concombre d'âne

Nom binominal : Ecballium elaterium

Classification phylogénétique
Ordre : Cucurbitales
Famille : Cucurbitacées

Le concombre d'âne ou cornichon d’âne est une espèce de plantes herbacées vivaces. Elle est assez commune en Europe, surtout dans les régions méditerranéennes, et est caractérisée par ses fruits explosifs.

Cette espèce possède plusieurs noms vernaculaires : concombre d'âne, cornichon d'âne, cornichon sauteur, concombre du diable, concombre explosif, concombre sauvage, momordique, ecbalie, ou encore pistolet des dames. En allemand : Spritzgurke, en anglais : squirting cucumber, en espagnol : pepinillo del diablo, en italien : Cocomero asinino.

Ecballium elaterium est appelé Cucumis asininus dans l’Herbier des quatre saisons de Besler.

Le nom de genre Ecballium provient dérive du grec ekballô, "lancer en dehors". Les fruits sont de véritables bombes végétales. Cette plante est, avec la bryone dioïque, l'une des rares Cucurbitacées spontanées en Europe. À maturité, elle mesure entre 20 centimètres et 1 mètre de haut, avec des feuilles triangulaires charnues de 10 centimètres de large. Les tiges sont pubescentes, et les fleurs jaunes typiques des cucurbitacées (5 pétales soudés, fleur de 2 centimètres de long) donnent une baie de 5 centimètres de long, disposée sur un pédoncule charnu et rigide recourbé en crochet. Elle est remarquable par le mode de dispersion de ses graines. Le fruit est littéralement « sous pression » (6 bars, soit nettement plus qu'un pneu de voiture), de telle sorte que l'ouverture provoquée par le détachement du fragile pédoncule provoque une puissante explosion qui permet la projection des graines à plusieurs mètres. Certaines sources donnent les valeurs suivantes : projection jusqu'à 12 mètres, à une vitesse de 10 mètres par seconde...

Habitat

On trouve cette plante dans les terrains secs, comme des friches, bords de chemin ou décharges, dans des sols riches et ensoleillés. En France, on la trouve principalement dans le bassin méditerranéen.

Propriétés médicinales

Le concombre d’âne possède des propriétés thérapeutiques purgatives. Il est préconisé dans le traitement des œdèmes. Mais attention ! C’est une plante médicinale classée comme dangereuse. Le fruit, en particulier, est toxique car contenant des cucurbitacines. La pulpe du fruit est un purgatif violent et le jus qui s'en échappe est irritant pour la peau.