Alkékenge (Amour en cage)

Nom binominal : Physalis alkekengi

Classification phylogénétique
Ordre : Solanales
Famille : Solanacées

L’Alkékenge, Amour-en-cage, Coqueret alkékenge ou Lanterne est une plante connue surtout pour son fruit, une baie comestible de couleur orange enfermée dans un calice rouge orangé semblable à une lanterne. Cette plante est aussi appelée Cerise d'hiver, ou encore Cerise des juifs. Le mot « alkékenge » dérive de l'arabe al-kakang.

Dans son sens étroit, il désigne la lanterne chinoise, plante ornementale de l'espèce Physalis alkekengii dont les fruits sont enfermés dans une enveloppe d'un orange vif. Les fleurs solitaires apparaissent à l'aisselle des feuilles supérieures. En fin de floraison, le calice se referme sur l'ovaire et forme un ovale parcheminé veiné emprisonnant le fruit. À maturité, il devient très fin et translucide, d'où la comparaison fréquente avec une lanterne.

La floraison a lieu au début de l'été. Le fruit atteint la maturité en septembre.

La fleur de Physalis alkekengi est une corolle à cinq lobes blanc-crème 

Propriétés

Bien qu'elle contienne un peu d'alcaloïdes, cette plante n'est pas toxique. Tout au plus, faut-il se méfier des fruits non mûrs qui peuvent occasionner des désagréments intestinaux.

Les fruits mûrs (riches en caroténoïdes) sont comestibles et peuvent être utilisés en confitures, compotes et gelées. Indigène en Europe, sa cueillette est attestée dès le Néolithique sur des sites préhistoriques comme ceux du lac de Chalain dans le Jura français.

Toute la plante, sauf la racine, peut servir à préparer un vin diurétique. Les fruits peuvent être consommés en salades mais aussi transformés en confiture, gelée, marmelade ou encore être incorporés dans des tartes, clafoutis ou tout autre gâteau.

Usage médicinal

La tradition lui reconnaît un usage dans le traitement de la goutte et des œdèmes du fait de son caractère dépuratif (qui purifie le sang par une action diurétique). On lui reconnaît aussi un effet anesthésiant et anti-inflammatoire contre les douleurs causées par les hémorroïdes lorsque le liquide du fruit broyé est appliqué directement aux parois anales.

On utilise les baies à maturité, fraîches ou séchées