Tournesol

Nom binominal : Helianthus annuus

Classification phylogénétique
Ordre : Astérales
Famille : Astéracées

Le tournesol est une grande plante annuelle dont les fleurs sont groupées en capitules de grandes dimensions. Le genre Helianthus comprend une cinquantaine d'espèces, toutes originaires d'Amérique du Nord, dont le topinambour (Helianthus tuberosus L.).

Cette plante est très cultivée pour ses graines riches en huile alimentaire de bonne qualité (environ 42 % de leur composition). Le tournesol est, avec le colza et l'olivier, l'une des trois sources principales d'huile alimentaire en Europe.

Le mot « tournesol » est emprunté à l'italien girasole, « qui tourne avec le soleil ».

C'est une grande plante annuelle, à tige très forte et peu ramifiée, pouvant atteindre jusqu'à 4 m de hauteur. Les feuilles simples, cordées (en forme de cœur), alternées, sauf à la base où elles sont parfois opposées, ont un pétiole plus ou moins long et sont rudes au toucher. Les capitules, réceptacles floraux charnus, qui ont tendance à se renverser après la floraison, peuvent atteindre 30 cm de largeur. Les fleurs extérieures ligulées disposées sur un seul rang, sont généralement jaunes. Les fleurs centrales en tube sont jaune pâle ou rouge foncé. Les fruits sont des akènes surmontés par deux écailles en arête.

La disposition des fleurs centrales (ou fleurons), ou des graines, sur le réceptacle dessine des spirales répondant aux règles de la phyllotaxie et tournant soit dans le sens des aiguilles d'une montre, soit en sens inverse. Les nombres de fleurons de chaque type de spirale sont constants et sont des nombres successifs de la suite de Fibonacci, par exemple 34/55 ou 55/89.

La face supérieure des feuilles du jeune plant de tournesol suit le Soleil tout au long de la journée :

  • en début de matinée, les jeunes tournesols sont tournés vers l'est ;
  • durant la journée, ils suivent le Soleil ;
  • en fin d'après-midi, ils regardent vers l'ouest.

Une plante médicinale

Le tournesol fait partie des plantes médicinales amérindiennes.

Il est préconisé dans de nombreux régimes pour enrayer le cholestérol mais aussi l’artériosclérose.

Il est bénéfique pour les diabétiques.

Il a aussi la vertu de faciliter la digestion.

Cuisine

L'huile de tournesol est extraite des graines, dont la teneur dans les variétés améliorées varie de 40 à 50 %. Elle est appréciée pour son équilibre en acides gras : elle contient 12 % seulement d'acides gras saturés et beaucoup d'acides gras mono ou poly-insaturés, acide oléique, acide palmitique et surtout acide linoléique, qui est un acide gras essentiel.

Selon les nutritionnistes, cette huile a d'excellentes qualités diététiques, par exemple pour combattre le diabète. C'est également une bonne source de vitamine E. L'huile de tournesol entre dans la composition des margarines.

Elle sert aussi à la fabrication de savons et de cierges.