Menthe

Nom binominal : Mentha (genre)

Classification phylogénétique
Ordre : Lamiales
Famille : Lamiacées

Le mot « menthe » fait référence à un grand nombre d’espèces du genre Mentha.

Les principales espèces sont les suivantes :

  • Mentha spicata (menthe verte, menthe en épi, ou menthe douce) ;
  • Mentha aquatica (acquatique) ; 
  • Mentha arvensis (menthe des champs) ; 
  • Mentha pulegium (menthe pouliot ou pouliot, très utilisée pour la confection de bonbons à la menthe) ; 
  • Mentha x piperita (poivrée);
  • etc.

L'identification des espèces est difficile en raison du grand nombre des hybridations.

Étymologie

Le mot « menthe » vient du latin menta, via le grec μίνθη / mínthê ou μίνθα / míntha, vraisemblablement emprunté à une langue parlée avant l'arrivée des Indo-européens dans le sud des Balkans et en Crète.

Description

Les fleurs des menthes se caractérisent par une combinaison de caractères :

  • 1. 4 étamines plus ou moins égales
  • 2. filets nus
  • 3. anthère avec thèques (moitié d'anthère) distinctes, parallèles
  • 4. calice ±actinomorphe à 4 ou 5 lobes
  • 5. corolle à 2 lèvres légères
  • 6. nucule (akène à paroi dure) subellipsoïde, à apex arrondi

Usages

La menthe est l’une des plantes médicinales les plus célèbres. Elle est connue et utilisée dans le pourtour méditerranéen depuis l'Antiquité. Elle aurait des vertus digestives, spasmolytiques, carminatives, antiseptiques, toniques et stimulantes. Elle participerait à l’équilibre digestif et améliorerait le tonus général.

La menthe verte est employée très couramment comme herbe aromatique, principalement dans les cuisines méditerranéennes, par exemple dans le thé à la menthe ou le taboulé, et asiatiques avec les nems.

La menthe poivrée est la plus utilisée en phytothérapie. Elle contient une forte quantité de menthol (alcool terpénique), à l'origine de la sensation de fraîcheur ou de froid (car stimulant les mêmes récepteurs que ceux qui dans la bouche sont sensibles au froid). L'odeur est caractéristique de la saveur camphrée.

L'essence de menthe verte est moins soutenue car elle est plus pauvre en menthol, remplacée par la carvone, principe actif du carvi.

L'huile essentielle de menthe est très utilisée en aromathérapie (surtout la menthe poivrée), en phytothérapie et dans la médecine japonaise. Elle ne doit pas être mise en contact avec les muqueuses tant qu'elle n'est pas diluée.

La menthe est aussi utilisée pour produire des boissons (sirops).